Città sott'acqua, prezzi alle stelle e temperature record: le possibili conseguenze di El Niño

Il letto secco fessurato vicino alla riva del lago Titicaca nella stagione della siccità a Huarina, in Bolivia.
Il letto secco fessurato vicino alla riva del lago Titicaca nella stagione della siccità a Huarina, in Bolivia. Diritti d'autore AP Photo
Di Rosie Frost
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Questo articolo è stato pubblicato originariamente in inglese

Secondo l'Organizzazione meteorologica mondiale, El Niño dovrebbe durare almeno fino ad aprile 2024.

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L'Organizzazione meteorologica mondiale (WMO) ha dichiarato l'inizio di El Niño lo scorso luglio, pochi mesi dopo la conclusione del fenomeno di raffreddamento La Niña, all'inizio del 2023.

"L'impatto di El Niño sulla temperatura globale si manifesta solitamente nell'anno successivo al suo sviluppo, in questo caso nel 2024", afferma il segretario generale dell'OMM Petteri Taalas.

L'anno scorso è l'anno più caldo mai registrato nella storia. Ma il 2024 potrebbe essere ancora più caldo, avverte Talaas.

"Questo è chiaramente e inequivocabilmente dovuto al contributo delle crescenti concentrazioni di gas serra che intrappolano il calore, prodotte dalle attività umane".

L'impatto di El Niño sulla temperatura globale si manifesta solitamente nell'anno successivo al suo sviluppo, in questo caso nel 2024.
Petteri Taalas
Segretario generale dell'OMM

Il record precedente è stato stabilito nel 2016 ed è stato il risultato di un anno in cui gli effetti di El Niño sono stati particolarmente visibili, ma anche delle conseguenze del cambiamento climatico. L'OMM afferma che El Niño è diverso ogni annoe che questo evento climatico non è l'unico fattore che guida i modelli climatici globali e regionali, il che rende difficile fare previsioni precise.

El Niño potrebbe causare inondazioni nelle Americhe

Secondo il team scientifico della NASA che si occupa di monitorare i cambiamenti del livello del mare, se quest'anno si svilupperà un forte El Niño **le città della costa occidentale delle Americhe potrebbero subire maggiori inondazioni,**dovute a un aumento della frequenza delle alte maree, che possono sommergere le strade e gli edifici a bassa quota.

Le analisi hanno rilevato che quest'inverno potrebbero verificarsi fino a cinque eventi di inondazione "decennali", ovvero che solitamente hanno una probabilità su 10 di verificarsi in un anno, colpendo città come Seattle e San Diego. A La Libertad e Baltra, in Ecuador, potrebbero verificarsi fino a tre di questi eventi alluvionali decennali.

Al di fuori degli anni caratterizzati da El Niño, aggiungono, questo tipo di inondazioni non si verifica normalmente sulla costa occidentale delle Americhe. Ma entro il 2030, l'innalzamento dei mari e i cambiamenti climatici potrebbero renderle un evento annuale, anche nei periodi senza El Niño.

La siccità prosciuga i laghi e blocca le rotte di navigazione

All'estremo opposto, uno degli impatti già osservati in alcune zone delle Americhe è l'intensa siccità. Secondo le previsioni degli esperti, El Niño, il cambiamento climatico e l'aumento delle temperature oceaniche potrebbero combinarsi. L'effetto sarebbe quello di una stagione secca prolungata in America centrale e meridionale.

Lo scorso novembre, il servizio nazionale di meteorologia e idrologia del Perù, Senamhi, ha rilevato che il livello dell'acqua in uno dei laghi più grandi del Sud America, il lago Titicaca, era sceso di 74 cm nei sette mesi precedenti.

A man walks on the dry bed of Lake Titicaca, in Isla de Cojata, Bolivia on 29 September 2023.
A man walks on the dry bed of Lake Titicaca, in Isla de Cojata, Bolivia on 29 September 2023.AP Photo/Juan Karita

L'estrema siccità e il caldo hanno portato a un'evaporazione dell'acqua superiore alla norma e le scarse precipitazioni non sono state sufficienti a riempire il lago. Con il cambiamento climatico che raddoppia gli effetti del naturale El Niño, il lago Titicaca si sta avvicinando a un minimo storico.

Alla fine del 2023, la peggiore ondata di siccità degli ultimi 70 anni ha costretto l'Autorità del Canale di Panama (ACP) a ridurre ulteriormente il numero di navi che transitano su questa vitale via d'acqua.

Anche le acque del lago Gatun, che è la fonte principale dell'acqua utilizzata nel sistema di chiuse del canale, sono scese a livelli senza precedenti. Secondo l'ACP, El Niño ha contribuito alla grave siccità.

Cargo ships wait in the Pacific Ocean to pass though the Panama Canal during delays in August when ship numbers were first cut.
Cargo ships wait in the Pacific Ocean to pass though the Panama Canal during delays in August when ship numbers were first cut.AP Photo/Agustin Herrera

**Il numero di navi che possono transitare è stato già ridotto all'inizio dell'anno per la prima volta in assoluto, causando lunghi ritardi.**E dato che percorrere il Canale di Panama riduce notevolmente il tempo e la distanza percorsa dalle navi tra l'Oceano Pacifico e l'Oceano Atlantico, secondo le prime stime la riduzione del traffico potrebbe già avere aumentato i costi di spedizione delle merci in tutto il mondo.

Due fenomeni meteorologici combinati

Una rara combinazione di un forte El Niño nell'Oceano Pacifico e di un forte spostamento delle temperature nell'Oceano Indiano potrebbe intensificare il caldo e la siccità in Australia e nel Sud-Est asiatico e provocare inondazioni nell'Africa orientale.

Il Dipolo dell'Oceano Indiano (IOD), soprannominato il fratello minore di El Niño, si trova in una fase positiva del suo ciclo che vede uno spostamento verso temperature fredde a est e calde a ovest. Nessuno dei due eventi climatici è raro, ma la combinazione di un forte IOD positivo e di un forte El Niño è insolita.

Entrambi sono associati a condizioni più calde e secche nel sud-est asiatico e in gran parte dell'Australia. Quando si verificano insieme, potrebbero portare tempo molto secco e ondate di calore, con possibili incendi, in tutta la regione.

A spot fire burns near Bredbo, south of the Australian capital, Canberra during 2020's devastating wildfires.
A spot fire burns near Bredbo, south of the Australian capital, Canberra during 2020's devastating wildfires.AP Photo/Rick Rycroft

Entrambi i modelli sono inoltre associati a un clima più umido in Africa orientale, che si sta riprendendo da diversi anni di grave siccità. Questo potrebbe significare inondazioni più estreme.

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Se El Niño si protrae fino al 2024, potrebbe indebolire il monsone indiano, con conseguente diminuzione delle piogge.

Anche in questo caso, gli esperti affermano che non esistono due eventi uguali e i cambiamenti climatici aggiungono una forte dose di incertezza sulle conseguenze di questo doppio fenomeno climatico.

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